Kan digitale gaming-venskaber opstå med hjælp fra kunstig intelligens? Det mener de to Ph.D.-dropouts bag appen Rune.ai, der tidligere i år har været en tur gennem Y Combinator og som netop har fået en investering på 13,6 millioner kroner. En rejse der startede med en algoritme, der kunne identificere racisme på sociale medier.

Ligesom tredje halvleg for de fleste er helt afgørende for at være en del af det lokale fodboldhold, spiller det sociale aspekt også en stor rolle, når det kommer til gaming.

Det viser historien om den norske dreng Mats på fineste vis. Forældrene troede han levede et trist liv i sin kørestol foran computeren, men til hans begravelse opdagede de, hvor stor en omgangskreds han havde fået gennem computerspillet World of Warcraft. En omgangskreds han kun kendte fra spillet.

Mens klubber, klaner og guilds er en etableret del af store esports-titler, har det ikke på samme måde fået greb i mobilspillerne, der ellers udgør en stadig støre del af gaming-markedet. Nu vil det dansk-amerikanske startup Rune bringe det sociale element ind i mobil-gaming ved hjælp fra kunstig intelligens.

“Der er mange passionerede mobil-gamere, men der er ikke noget miljø, hvor de kan dele deres interesser. Vi vil skabe venskaber på tværs af lande og reducere toxicity, der desværre præger store dele af gaming-miljøet i en tid, hvor der kommer mange nye mobile gamere til,” siger Bjarke Felbo, der er CTO og medstifter af Rune.

Bjarke Felbo er den ene af to foundere, der begge er Ph.D.-dropout fra universitetet MIT. Tidligere i år blev Rune optaget i den præstigefulde accelerator ‘Y Combinator’, og nu kan virksomheden løfte sløret for en investering på 13,6 millioner kroner fra blandt andet den gaming-fokuserede fond Makers Fund og det nordiske investorkollektiv byFounders.

Ville sætte formel på racisme

Rune.ai matcher mobilegamere alt efter, om deres personligheder minder om hinanden. Appen definerer ikke dimensionerne – det gør den kunstige intelligens i takt med at brugerne interagerer med hinanden.

Algoritmerne bygger på forskning, som danske Bjarke Felbo foretog på MIT, der handler om at modellere personlighed. Deep learning bruges til at karakterisere hver brugers personlighed på tværs af hundredevis af dimensioner (fx. humor og hvor ekstrovert man er). Og det hele startede med, at Bjarke Felbo byggede en af de mest benytte algoritmer i verden til at beskrive følelser i tekst: DeepMoji.

“Det kom sig af, at jeg prøvede at modellere forskellige former for racisme og fjendtlige ytringer på sociale medier. Som en del af min forskning opdagede jeg, at mange af de virksomheder, der prøver at komme toxicity til livs, gør det efter ytringerne har fundet sted. Men formålet skal jo være, at de slet ikke kommer,” siger Bjarke Felbo.

Ifølge Bjarke Felbo, der lærte at kode computerspil som 11-årig, er der ingen andre løsninger, der har fokus på at sætte ligesindede gamere med den samme personlighed sammen.

“I klassiske computerspil sætter man sig sammen i hold – eller klaner – men det er ikke tilfældet med mobilspil. Det er en nyere industri, hvor der ikke er traditioner eller en kultur endnu, og samtidig er der en tendens til, at mobile gaming er mere individuelt, når du sidder med din smartphone,” siger Bjarke Felbo.

Bjarke Felbos medstifter, Sanjay Guruprasad, studerede dynamikker i sociale netværk. De to Ph.D.-studerende blev hurtigt enige om, at de skulle adressere slutbrugerne af mobile platforme og skabe et netværk, der endnu ikke fandtes.

Så simpelt som muligt

Du åbner mobilappen og trykker på én knap. Runes algoritmer finder med det samme en holdkammerat og forbinder jer med voice-chat. I åbner spillet, og Rune kører i baggrunden, mens der spilles.

Sammenlignet med online spil på almindelige computere eller konsoller, så er spil på den mobile platform enormt simple i deres funktion, og derfor skulle Runes løsning også være simpel.

“Mange gamere, der bruger traditionelle computere, organiserer sig på egen hånd og har brug for stor fleksibilitet på deres kommunikationskanaler. Mobile gaming er meget mere simpelt, og det skal løsningen også afspejle. Der skal ikke være vanvittige mængde af funktionaliteter. Det er et tryk på én knap, og så er man forbundet,” siger Bjarke Felbo.

Rune-appen blev lanceret i marts i år og fik 5000 brugere i løbet af 12 timer. Siden har appen spredt sig til hele verden, og brugerne har brugt mere end 50.000 timer på at tale med hinanden i appen, mens de spillede. Og det aktive forbrug gør kun appen bedre til at matche de rigtige gaming-venner, fordi den kunstige intelligens trænes løbende.

 

Rune-appen kan downloades til både Android og iOS.

En no-brainer

Med et mobilmarked der eksploderer – omsætningen er vokset 40 gange de seneste fem år – øjner investorerne en stor mulighed i den unge virksomhed.

“I en eksponentielt voksende spilindustri, hvor trolling og toxicity tager til, gør Rune det muligt for spillerne at finde et trygt onlie miljø og måske endda venskaber ved hjælp af kunstig intelligens. I byFounders har vi både AI-eksperter som Danny Lange og Unity-stifter David Helgason i vores byFounders Collective. Derfor var investeringen i Sanjay og Bjarke en no-brainer for os,” siger Eric Lagier, der er medstifter af fonden byFounders.

Det første spil, Rune understøtter, er ‘Brawl Stars’ – et populært mobilspil fra finske Supercell, der også står bag hittet Clash of Clans. Startuppet planlægger at understøtte andre spil i fremtiden.