Bulgarske OneCoin udgav sig for at være en kryptovaluta, red hypen med en pyramidespils-model som fik almindelige mennesker til at indbetale milliarder af dollars – og er nu som sunket i jorden.

Da selveste Dr. Ruja Ignatova tonede frem på scenen i en flamboyant, perlebesat kjole og autoritært erklærede, at OneCoin var en ’Bitcoin Killer’, som kun lige var startet med at vokse, gav det applaus fra konferencesalen i London, som var fyldt med netværket af investorer.

“Jeg ønsker at minde os alle sammen om, hvad det her netværk handler om: Netværket er skabt for at hælde brændstof på væksten af OneCoin, som jeg stærkt tror på kan blive den største kryptovaluta i verden,” sagde doktoren fra scenen.

Løfterne lød som mange andre kryptoer: OneCoin gør det nemt at betale for alt muligt over alt på jorden for helt almindelige mennesker uden dyre gebyrer og banker, der vil blande sig. Og da investorerne – som for en stor dels vedkommende var helt almindelig mennesker – samtidig blev garanteret at blive rige firstmovers, var kuglerne til en vanvittig krypto-feber støbt.

Dr. Ruja Ignatova, kryptodronningen som stod i spidsen af OneCoin. Foto: Screenshot fra YouTube.

På det tidspunkt – i midten af 2016 – havde OneCoin kun været på markedet i halvandet år, men havde allerede fundet et stort publikum. I løbet af de kommende år tiltrak OneCoin brugere i millionvis fra hele verden, og investeringer i millardvis. Millardvis af dollars vel at mærke.

Men sideløbende med den vanvittige brugervækst, er antallet af kritiske spørgsmål og advarselslamper ved OneCoin vokset massivt. Og da BBC i september udgav sin gravende podcastserie om foretagendet, så det ud til at være det sidste søm i kisten. En podcastserie hvor BBC forsøgte at finde svar gennem kunder, tidligere ansatte og den forsvundne kryptodronning i egen person – som var gået under jorden da sagen om virksomheden begyndte at spidse til.

I hvert fald blev OneCoin website endegyldigt lukket i december sidste år. Men først efter det lykkes den forsvundne kryptodronning at svindle sig til – angiveligt – 4 milliarder dollars.

Almindelige mennesker har mistet formuer

I podcasten snakker BBC snakker med flere investorer – som viser sig at være helt almindelige mennesker – som har puttet deres livsopsparing ind i OneCoin og efterfølgende trukket familien med ind.

Blandt andet investoren Jen, der investerede 10.000 euro i OneCoin, som hurtigt voksede til en værdi på 100.000 euro. Problemet var bare, at de 100.000 euro i OneCoin-mønter kun var et et tal, som nogen på OneCoins hovedkontoret havde fundet på, og som de kunne slette lige så hurtigt igen.

”OneCoin er ikke en rigtig kyprovaluta. Den lader bare som om. Det er falsk og det er en scam. Og det kan være årtiets scam,” siger hun i podcasten.

For modsat andre kryptovalutaer lykkedes det aldrig OneCoin at få deres kryptovaluta på nogen børser, så man kunne handle med valutaen. I stedet blev OneCoin-mønterne opbevaret centralt hos virksomheden selv, og hvad mønterne var værd i kroner eller euro bestemte virksomheden.

På den måde kunne brugerne se en flot stigning i deres investering, når de loggede ind på deres konto hos OneCoin. De havde bare ingen mulighed for at omsætte deres investering til brugbare valuta – hverken af den traditionelle slags eller andre kryptovalutaer som Bitcoin.

Pyramidespil i krypto-klæder

De første alarmklokker burde måske ringe, når præsentationen af den næste finansielle revolution akkompagneres af hektisk blinkende kulørte lamper og den store techno-basker ”Sandstorm”. Alligevel formåede Dr. Ruja Ignatova at tryllebinde købere med kryptoguldfeber i imponerende grad.

OneCoin slog sig i stor stil op på ikke at være en kryptovaluta for nørder – men kryptovalutaen for helt almindelige mennesker. Som i øvrigt kunne gøre dem alle sammen stenrige undervejs.

I bund og grund opererede OneCoin som en ’Multi Level Marketing’-forretning, som man kender det fra Tupperware. Valutaen blev solgt som en del af ”uddannelsespakker”, som efter sigende kostede mellem 100 og 118.000 euro. Med i pakken fik køberne altså noget udannelse omkring ’kryptovalutaen’ samt et antal digitale mønter.

Og når man først var inde, kunne man så sælge pakkerne til venner og familie, og få en procentsats af salget. Og solgte venner og familie efterfølgende pakker til nye brugere, fik man også en bid af deres salg – klassisk pyramidespil og alt sammen udbetalt i OneCoins tryllemønter.

En kryptovaluta uden blockchain

Selv gennem kryptokulder og guldfeber gik der ikke længe, før de første alvorlige spørgsmålstegn blev stillet ved OneCoin og deres forretningsmodel.

De bulgariske finansmyndigheder var de første til at udsende en advarsel om OneCoin i 2015, og flere finansmyndigheder såvel som medier begyndt efterfølgende at betegne OneCoin som et pyramidespil med kult-agtig stemning.

OneCoins kontor i den bulgarske hovedstad Sofia. Foto: Ronny Martin Junnilainen

Mens advarslerne fra de etablerede finansorganer måske kunne skydes til hjørne med et skuldertræk om, at de generelt var skarpe modstandere af kryptovaluta, vandt OneCoin heller ikke meget sympati fra kryptoens indercirkler. Faktisk mente kryptonørderne slet ikke, at der var tale om en rigtig kryptovaluta – for hvor var blockchainen?

I podcast fra BBC forsøgte værterne forgæves at få bevis på, at OneCoin reelt havde en blockchain, som kunne være et eller andet argument for, at mønterne havde nogen som helst værdi – andet end den virksomheden selv sagde, at de havde.

Læs også: Derfor er hele tech-land oppe at køre over blockchainen

For det var netop, hvad OneCoin gjorde: Tildelte investorerne en mængde mønter på deres hjemmeside, som ikke kunne handles eller veksles andre steder, og hvis værdi udelukkende var bestemt af, hvad OneCoin mente de var værd. I podcasten forklares det sådan her:

”Hver dag ville folk fra hele verden logge ind på deres personlige OneCoin-konto og se, at de havde hundrede eller tusinde OneCoins. De ville tjekke prisen på OneCoin på virksomhedens hjemmeside og blive begejstrede, mens de så prisen blive ved med at stige. Og det var alt sammen troværdigt, fordi det var registreret på blockchain så det ikke kunne blive manipuleret eller slettet. Men mønterne var falske.”

Topfolk fængsles

OneCoin havde længe lovet sine investorer, at en børs var på vej, hvor man kunne veksle sine OneCoin-mønter til gammeldags valuta. Men da børsen i slutningen af 2017 stadig ikke var kommet, var investorerne ved at miste tålmodigheden. Og det skulle alt sammen løses på et møde i Portugal.

Problemet var bare, at kryptodronningen Dr. Ruja Ignatova aldrig dukkede op. Og siden da er det lykkedes hende at holde sig under jorden.

Mens kryptodronningen selv indtil videre er lykkes med at forsvinde under jorden, er det gået anderledes for andre, der har været centrale personer i OneCoin.

Brormand, Konstantin Ignatov, overtog OneCoin efter Dr. Ruja forsvandt. Men i starten af 2019 blev han anholdt i Los Angeles, og senere på året indrømmede han, at han havde været involveret, og erklærede sig skyldig i hvidvask og svindel. Han risikere 90 år i fængsel.

Samtidig er en unavngiven, tidligere partner i et prominent, international advokatfirma dømt for banksvindel og for at hvidvaske 400 millioner dollars i OneCoin-sagen, hvilket kan give ham 50 års fængsel.

USA har anklaget Dr. Ruja Ignatova in absentia og erklæret OneCoin svindel. OneCoin har længe fastholdt sin uskyld, men siden virksomheden website forsvandt i december 2019, har der været stilhed fra OneCoin.